El período de conservación de los alimentos y su importancia para los consumidores

shel-life-fresh-pasta-machineEl período de conservación de los alimentos y su importancia para los consumidores.
La vida comercial (shelf
life) es el período de tiempo en que un alimento puede permanecer en determinadas condiciones de conservación y mantener óptimas su calidad y su seguridad. Esta comienza en el momento en que el alimento es producido y depende de muchos factores, como el proceso de producción, el tipo de confección, las condiciones de conservación y los ingredientes.
La shelf-life de un producto normalmente está indicada en una etiqueta, ya sea como fecha en que debe “consumirse preferentemente” o con la leyenda que indica que es “válido hasta” determinada fecha.
Una fecha de vencimiento refleja el período de tiempo en que un alimento puede mantener razonablemente su mejor calidad, por ejemplo, el sabor. Ejemplos de alimentos que tienen fechas de vencimiento incluyen alimentos envasados en cajas, secos y congelados.
Algunos exigen determinadas condiciones de conservación. En consecuencia, estos alimentos pueden presentar el riesgo de intoxicación si son consumidos luego de la fecha de vencimiento. Entre los ejemplos de alimentos que tienen estos límites están comprendidos los lácteos fríos, los productos cárnicos cocidos y las ensaladas ya listas para el consumo.
Come viene determinata la shelf-life?
La shelf-life de los alimentos y su importancia para los consumidores.
Es responsabilidad de los productores alimenticios determinar la vida comercial y etiquetar según ella sus productos. Esto comprende las condiciones de conservación exigidas para el alcance de dicha vida útil, por ejemplo: “Consérvese refrigerado una vez abierto”.
La shelf-life es determinada en general durante el desarrollo de un alimento. Inicialmente, el productor determina las características (intrínsecas y extrínsecas) del alimento que influyen en su seguridad y/o calidad. Estas características comprenden los ingredientes utilizados, el proceso de producción, el tipo de confección —por ejemplo, al vacío o en atmósfera modificada— destinado a alargar la vida comercial del producto y las condiciones de conservación en que este será vendido. Si es necesario, el productor puede realizar otros estudios como el muestreo y el análisis microbiológico.
La determinación de la shelf-life es una parte integral de los “sistemas de gestión de la seguridad alimenticia” de los productores.(1) A través de la revisión periódica de estos sistemas, el productor valida dicha vida comercial. Esto es especialmente importante cuando se modifican los productos, los sitios de producción o las maquinarias.
pastainbusta¿Cuáles son las características legales de la shelf-life?
La shelf-life de los alimentos y su importancia para los consumidores.
La legislación europea que se aplica a la vida comercial incluye la Directiva 2000/13/EC sobre etiquetado, presentación y publicidad de alimentos, el Reglamento 1169/2011sobre información alimenticia para consumidores y el Reglamento 2073/2005 sobre criterios microbiológicos para alimentos.(2,4)
La Directiva 2000/13/EC se refiere a la shelf-life como duración mínima y la define como fecha que fija el período en el cual el alimento mantiene sus propiedades específicas si es conservado debidamente.(2) Esta legislación diferencia entre las fechas en las que se debe consumir preferentemente y las fechas límite para su consumo, y subraya algunos productos exentos de etiquetado en relación a su vida comercial, como el vino, la sal de mesa y el vinagre.(2)
El Reglamento 1169/2011 sustituirá a la Directiva 2000/13/EC en diciembre de 2014 y establece que los datos como duración mínima o fecha de vencimiento deberían proporcionarse en un formato claro, legible e indeleble en el envase del producto.(2,3) Para la carne congelada, las preparaciones cárnicas y los productos de la pesca no elaborados, el Reglamento exige también la indicación de la fecha de congelamiento o la fecha de su primer congelamiento en casos en que el producto haya sido congelado más de una vez, por ejemplo, cuando se cortan grandes trozos de carne o pescado en porciones menores para su venta. Según el Reglamento, una vez que la fecha límite de consumo se cumple, el alimento es considerado inseguro para el consumo. (3)
El Reglamento 2073/2005 baja los criterios para las combinaciones específicas de microorganismos y alimentos, por ejemplo, Listeria monocytogenes en alimentos ya preparados, y obliga a las empresas a realizar análisis, según sea necesario, para asegurarse de que dichos criterios no superen la vida comercial del alimento.(4)
¿Qué relevancia práctica tiene la shelf-life para los consumidores?

El objetivo de la shelf-life e ayudar a los consumidores a hacer un uso seguro e informado de sus alimentos. La vida comercial de los alimentos debería ser considerada válida solo si el producto es comprado intacto y no dañado. Los consumidores deberían seguir siempre las instrucciones de conservación de los productores, en especial respetar la temperatura y el uso del producto después de abierto. Se recomienda también que los consumidores consideren el período de conservación de los alimentos al comprarlos, para evitar desechos alimenticios no necesarios.(5) Por ejemplo, a diferencia de los que tienen fechas límite precisas para su consumo, la ingesta de muchos alimentos entre aquellos a ser consumidos preferentemente antes de cierto momento será segura incluso si la fecha ya se ha cumplido.

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